Feuer im größten Feuchtgebiet: „Tiere ohne Fluchtmöglichkeit sind verloren“

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Vierfeld

Schwarz verbrannte Bäume, tote Tiere und verkohlte Erde – Frühe Waldbrände haben bereits das Pantanal in Brasilien verwüstet, und die Einheimischen befürchten, den Kampf um deren Rettung zu verlieren

Oben auf verkohlten Bäumen sitzen Brüllaffen und betrachten die Asche um sich herum. Eine Schar Nandus wandert desorientiert auf der Suche nach Wasser. Die Skelette von Alligatoren liegen leblos und verkohlt.

Das Pantanal, das größte Feuchtgebiet der Welt und eines der artenreichsten Gebiete der Erde, steht in Flammen. Riesige Landstriche gleichen einem Schlachtfeld, mit dicken grünen Büschen, die jetzt einen Teppich aus weißer Asche bilden, und Trümmern, die vom Himmel fallen.

Mehr als 760.000 Hektar (1,8 Millionen Acres) des brasilianischen Pantanals sind bereits 2024 verbrannt, da die Brände auf das höchste Niveau seit 2020 angestiegen sind, dem schlimmsten Jahr in der Geschichte. Von Januar bis Juli nahmen die Brände um 1.500% im Vergleich zum gleichen Zeitraum des Vorjahres zu, so das Institut für Weltraumforschung des Landes.

„Die Auswirkungen sind verheerend. Tiere sterben, Wildbrände vernichten riesige Gebiete“, sagt Gustavo Figueirôa, ein Biologe bei SOS Pantanal, einer Nichtregierungsorganisation. „Wir erwarten, dass es nur noch schlimmer wird.“

Das Pantanal erstreckt sich über Brasilien, Bolivien und Paraguay, umfasst 16,9 Millionen Hektar (42 Millionen Acres) und beherbergt eine reiche Biodiversität. Es ist eines der weltweit wichtigsten Rückzugsgebiete für Jaguare und beherbergt viele gefährdete Arten wie Riesenotter, Riesenfaultiere und Hyazinth-Aras. Sein einzigartiges Ökosystem wird jährlich durch den „Flutpuls“ geformt, bei dem es in der Regenzeit mit Wasser gefüllt wird und in den Trockenmonaten austrocknet. Doch die Klimakrise, Dürren und schwache Regenfälle haben dieses saisonale Muster gestört und das Land in eine Zündholzschachtel verwandelt.

Die Brände begannen dieses Jahr ungewöhnlich früh – Ende Mai und Anfang Juni, noch vor der jährlichen Feuersaison von Juli bis September – und Experten prognostizieren, dass 2024 das verheerendste Jahr seit Jahrzehnten sein wird.

„Die Wildbrände sind ein Signal – die Natur schlägt Alarm“, sagt Pierre Girard von der Federal University of Mato Grosso. „Wir hatten schon früher Brände, aber jetzt brennen Tausende und Abertausende Hektar jedes Jahr. Wir verlieren den Kampf.“

„Die Brände werden jedes Jahr schlimmer. Das Pantanal stirbt“ Jane Silva

Am Ufer des Paraguay-Flusses, mehrere Stunden mit dem Boot nördlich der nächsten Stadt Corumbá, stehen drei Kinder in ihrem Garten, ihre Körper zeitweise vom Rauch verdeckt. Ihre Mutter, Jane Silva, 53, beobachtet sie von ihrem blauen Holzhaus aus.

„Die Brände dieses Jahr sind wirklich schlimm. Es gibt viel Rauch und die Kinder haben Atembeschwerden“, sagt sie. Fünfzig ihrer Tiere starben bei einem kürzlichen Feuer, und sie hat keine Unterstützung vom Staat erhalten, sagt sie.

„Die Brände werden jedes Jahr schlimmer – wir dachten, die Brände dieses Jahr seien gelöscht, aber der Wind hat sie wieder entfacht. Jetzt kommen sie wieder näher“, sagt sie. „Das Pantanal stirbt, aber wir haben keinen Ort, an den wir gehen könnten.“

Krankenhäuser und Gesundheitszentren in Corumbá sind überfüllt mit Patienten, die an Atemproblemen leiden, wobei Kinder unter fünf Jahren und Menschen über 60 am stärksten vom Rauch betroffen sind. Während Menschen normalerweise vor den Feuern fliehen und medizinische Hilfe suchen können, sterben Tiere zu Tausenden.

Reptilien und Amphibien sind am stärksten gefährdet, während Affen an Rauchvergiftung sterben und Jaguare mit Verbrennungen dritten Grades gefunden wurden. In den Bränden von 2020, dem „Jahr der Flammen“, in dem fast 30% des Bioms verbrannten, wurden 17 Millionen Wirbeltiere getötet.

Tief in der verkohlten Wildnis sucht ein Team von freiwilligen Tierrettungsarbeitern nach Lebenszeichen. Luka Moraes, ein 26-jähriger Tierarzt, sagt: „In einer Woche habe ich bereits Hunderte und Hunderte tote Tiere gesehen, vielleicht Tausende. Reptilien, Schlangen, Frösche – alle Tiere, die nicht weglaufen können – sie haben keine Chance.“

Während natürlich vorkommende Brände im Pantanal auftreten, einschließlich solcher, die durch Blitzeinschläge verursacht werden, werden die meisten Waldbrände von Menschen entfacht. Rancher nutzen Feuer, um Land für ihr Vieh zu roden – wie sie es seit Jahrhunderten tun – aber die früher von den wasserreichen Feuchtgebieten eingedämmten Feuer wüten nun außer Kontrolle.

„Sie denken, dass sie das Feuer wahrscheinlich eindämmen können. Sie tun das seit Generationen. Aber trockenes Material sammelt sich an, und die Brände breiten sich schnell aus“, sagt Girard.

Mehr als 90% des Pantanals befinden sich in Privatbesitz, von denen 80% für die Viehzucht genutzt werden. Fast 95% der Brandausbrüche in der ersten Hälfte des Jahres 2024 begannen auf Privatgelände, so das Nationale Institut für Weltraumforschung.

Die Feuchtgebiete haben seit 1985 auch 68% ihrer Wasserfläche verloren und in den letzten sechs Monaten einen Mangel an Regenfällen erlitten. „Das Pantanal wird immer trockener. Früher überschwemmte es sechs Monate lang, aber jetzt nur noch zwei oder drei Monate“, sagt Figueirôa.

Starke Winde fegen mit bis zu 40 km/h über die Landschaft und schüren die Flammen.

André Luiz Siqueira, ein Direktor bei der Umweltschutzorganisation Ecoa in Brasilien, erklärt, dass tote Vegetation während der Flutperiode akkumuliert und in der Trockenzeit hochentzündlich wird. Die dichten, aufgebauten Materialschichten „können wochenlang unterirdisch brennen“, sagt er.

Neben ihrer wichtigen Rolle für die Biodiversität sind Feuchtgebiete auch von globaler Bedeutung für das Klima, da sie 20-30% des terrestrischen Kohlenstoffs speichern, obwohl sie nur 5-8% der Landfläche ausmachen. Während der Brände von 2020 wurden 115 Millionen Tonnen CO2 freigesetzt.

Einheimische und Experten fordern nun größere Investitionen in die Brandverhütung. Ivani Silva, 50, deren Land in Porto Laranjeira seit Wochen von Rauch bedeckt ist, sagt, dass sie nur einmal von den Behörden besucht wurde. „Sie gaben uns ein Faltblatt mit Anweisungen, aber das war es. Sie helfen überhaupt nicht und tun nichts, um es zu verhindern“, sagt sie.

Die Regierung von Mato Grosso do Sul erklärte am 24. Juni den Notstand, während die Bundesregierung kürzlich ihre Taskforce für Waldbrände erweitert hat. Die brasilianische Luftwaffe warf letztes Wochenende 48.000 Liter Wasser auf das brennende Land ab.

Dennoch brennen die Feuer weiter. Unter dem Nest eines Jabiru-Storchs, dem größten fliegenden Vogel Süd- und Mittelamerikas und dem Symbol des Pantanals, arbeitet der Feuerwehrmann Cabo Sena, 30, daran, die Flammen zu löschen.

„Wir löschen das Feuer und dann, nach 24 Stunden, beginnt es wieder“, sagt er.

Lucineia Oliveira, 50, die am Ufer des Paraguay-Flusses geboren wurde und noch immer dort lebt, sagt, die Brände hätten sich in den letzten Jahren drastisch verändert. 2021 überlebte sie knapp, nachdem ein brennender Baum ihr Haus über Nacht in Brand gesetzt hatte und sie mit ihrer 75-jährigen Mutter und ihrem dreijährigen Enkel eingeschlossen hatte.

„Das Feuer war weit weg, als wir schlafen gingen, aber dann wurde der Wind stark und brachte es zu uns. Es ging schnell“, sagt sie. „Ich war verzweifelt, wir waren mit Asche bedeckt, mein Enkel weinte und meine Mutter betete. Wir fielen auf die Knie und hielten uns fest.“

Oliveira sorgt sich um ihre Zukunft. „Jedes Jahr wird es schlimmer, und ich habe Angst“, sagt sie. „Die Tiere, Pflanzen und das Land sterben, von den Bienen bis zu den Jaguaren. Wir brauchen auch die kleinsten Tiere zum Überleben. Die Brände zerstören die Schönheit des Pantanals.“