Wissenschaftler enthüllen Geheimnisse von riesiger, wandernder marokkanischer Sanddüne

Sanddüne
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Teile der Struktur sind jünger als erwartet, während ein Ostwind das gesamte Gebilde durch die Wüste treibt, finden Forscher heraus.

Sie sind beeindruckende, geheimnisvolle Strukturen, die aus Wüsten der Erde hervorragen und auch auf dem Mars und dem größten Saturnmond, Titan, zu finden sind.

Experten von Universitäten, darunter Aberystwyth in Wales, haben nun das Alter einer Sternendüne in einem abgelegenen Gebiet Marokkos bestimmt und Details zu ihrer Bildung und Bewegung durch die Wüste aufgedeckt.

Prof. Geoff Duller vom Fachbereich Geographie und Erdwissenschaften in Aberystwyth sagte: „Sie sind außergewöhnliche Dinge, eines der Naturwunder der Welt. Vom Boden aus sehen sie aus wie Pyramiden, aber aus der Luft sieht man einen Gipfel und in drei oder vier Richtungen davon abgehende Arme, die sie wie Sterne aussehen lassen.“

Das Team, zu dem auch Akademiker der University of London gehörten, reiste in den Südosten Marokkos, um eine 100 Meter hohe und 700 Meter breite Düne in der Erg Chebbi Sandsee namens Lala Lallia zu studieren, was in der Berbersprache „höchster heiliger Punkt“ bedeutet.

Sie entdeckten, dass die Basis der Düne 13.000 Jahre alt war, waren jedoch überrascht, dass der obere Teil der Struktur erst in den letzten etwa 1.000 Jahren entstanden ist. „Es stellte sich als erstaunlich jung heraus“, sagte Duller.

Die Basis baute sich bis vor etwa 9.000 Jahren weiter auf. „Dann stabilisierte sich die Oberfläche. Wir denken, es war etwas feuchter als heute. Wir können Spuren alter Pflanzenwurzeln sehen, was darauf hindeutet, dass die Düne durch Vegetation stabilisiert wurde. Es scheint etwa 8.000 Jahre lang so geblieben zu sein. Dann begann das Klima erneut zu wechseln, und diese Sternendüne begann sich zu bilden.“

Duller sagte, dass die Düne entstand, weil der Wind in zwei entgegengesetzten Richtungen weht – aus Südwest und Nordost –, wodurch der Sand sich ansammelt. Ein konstanter dritter Wind, der aus dem Osten weht, verschiebt die Düne langsam nach Westen mit einer Geschwindigkeit von etwa 50 cm pro Jahr.

„Das ist wichtig, wenn man über den Bau von Straßen, Pipelines oder Infrastruktur aller Art nachdenkt“, sagte Duller. „Diese Dinge bewegen sich tatsächlich.“

Lumineszenzdatierungstechniken, die in Aberystwyth entwickelt wurden, wurden verwendet, um herauszufinden, wann die Minerale im Sand zuletzt dem Sonnenlicht ausgesetzt waren, um ihr Alter zu bestimmen.

Duller sagte: „Wir betrachten nicht, wann der Sand entstanden ist – das war vor Millionen von Jahren –, sondern wann er abgelagert wurde. Die Quarzkörner haben eine Eigenschaft wie eine miniaturisierte wiederaufladbare Batterie.

„Es kann Energie speichern, die es aus natürlicher Radioaktivität erhält. Wenn wir es zurück ins Labor bringen, können wir es dazu bringen, diese Energie freizusetzen. Sie kommt in Form von Licht heraus. Wir können das messen, und die Helligkeit sagt uns, wann das Sandkorn zuletzt Tageslicht gesehen hat.“

Ein Haken ist, dass sie die Sandkörner sammeln müssen, ohne sie dem Licht auszusetzen. Sie taten dies, indem sie Gruben in die Dünen schnitten und ein altes Stück Abflussrohr einschlugen, um die Proben zu sammeln.

„Der Teil ist nicht besonders hochtechnologisch“, sagte Duller. Die Arbeit im Labor – die viel technologischer und empfindlicher ist – muss unter denselben Bedingungen wie eine fotografische Dunkelkammer durchgeführt werden.

Die Entdeckungen zu den Dünen wurden in der Zeitschrift Scientific Reports veröffentlicht.